狮子会游泳吗(狮子的特点和本领)

导读:狮子都很怕水吗?并不。在非洲存在着“湿地狮子”,和很多喜欢在陆地上捕猎的狮子不同,它们擅长在水中猎杀非洲水牛。那么,湿地狮子有哪些特点?它们和生活在干旱草原上的狮子是如何分离和基因差异的?又该如何保护好它们?本文为你一一解答。

狮子会游泳吗(狮子的特点和本领)

图:一只怕水的非洲雄狮

狮子是非洲最具象征性的动物之一,几乎每个前往非洲观看野生动物的人,都会把狮子列入“必看”名单。在很多人的印象中,狮子不会像老虎那样在水中泡澡乘凉,也不会像美洲豹那样在水中捕猎,而是一种十分怕水的大型猫科动物,除了饮水外不喜欢接触水,更不喜欢跳入水中,哪怕是在炎热的中午,通常也是选择在树荫下乘凉。但事实上,这样的“印象”只代表了大部分狮子。有些狮子,可是当之无愧的“水中杀手”。

湿地狮子:肌肉发达,喜欢在水中捕猎的优秀猎手

位于非洲国家博茨瓦纳北部的奥卡万戈三角洲,是世界上最大的内陆三角洲,也是一块草木茂盛的热带沼泽地,而它的周围,则环绕着比较干旱的卡拉哈里沙漠草原。在这一大片土地上,生活着数量众多的狮子,这些狮子也是自然生态的重要组成部分。

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图:奥卡万戈三角洲部分景观

为了研究这些狮子的遗传情况,科学家在许多不同的狮子身上采集了组织样本,并从这些组织样本中提取DNA,研究它们的基因,以及不同个体之间在遗传上的联系。结果,科学家发现了两个在遗传上有较大差异的狮子种群:分别是生活在半干旱的卡拉哈里沙漠草原上的“旱地狮子”和生活在奥卡万戈三角洲湿地的“湿地狮子”。

狮子会游泳吗(狮子的特点和本领)

图:生活在卡拉哈里沙漠草原上的旱地狮子

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图:生活在奥卡万戈三角洲湿地的湿地狮子

湿地狮子的出现想必刷新了很多人的认知。和经常在陆地上捕猎的狮子不同,湿地狮子根本不怕水,它们不仅喜欢在小溪中穿行,在深水中游泳,更是练就了一身在水中猎杀非洲水牛的本领。母狮还会经常带领幼崽在水中游泳,以适应水环境,锻炼肌肉,增加身体的协调性。由于经常在水中活动,湿地狮子的肌肉也更为发达

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图:一只在水中猎杀水牛的母狮,吃饱后打算回家,可以看出它的肌肉十分发达

旱地狮子和湿地狮子相距大约500千米,在地理隔离不明显的情况下,却不存在基因交流。科学家原本以为是当地的牧场、栅栏以及人为景观阻碍了两种狮子之间的基因交流,但观察发现主要是栖息地类型的差异导致的。也就是说,生活在湿地的狮子并不喜欢来到沙漠草原上,而生活在沙漠草原上的狮子也不喜欢来到湿地。

旱地狮子和湿地狮子的遗传差异是如何导致的?

研究了古地质环境以及旱地狮子和湿地狮子的线粒体DNA(mtDNA)后,科学家推测,非洲的原始狮子种群起源于非洲中南部的内陆湿地。也就是说,最初的狮子都是生活在湿地周围。在过去几百万年的时间里,气候不断发生变化。更新世时期(约2588000年前到约11700年前),沙漠不断扩张,一些湿地被沙漠隔离成“孤岛”,一些狮子种群从湿地中分离出来。

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​图:生活在卡拉哈里沙漠干旱草原上的狮子

这些脱离湿地的狮子,面对着严峻的生存压力,它们被迫逐渐适应了在冬季水源匮乏的热带稀树草原上的生活。随着气候变化的缓和,它们利用不断扩大的草原和猎物资源,进行多样化的种群扩张,最终的结果是,演化出了一系列适应不同生态环境、有着不同行为方式的狮子种群,成了非洲大草原上的“生存专家”(生活在湿地生物狮子更不容易受到气候恶化的影响)。反过来,这些狮子种群又和原始的湿地狮子种群产生了一定的遗传隔离。

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​图:湿地狮子在水中猎杀水牛

这样一来,我们就不会奇怪:如果狮子学会了在奥卡万戈三角洲湿地狩猎,那么它们可能不知道如何在干燥的卡拉哈里沙漠草原生存;反过来,如果狮子学会了在干燥的卡拉哈里沙漠草原上狩猎,那么它们就不会具备在水中猎杀水牛的知识。由于两个种群互不来往,彼此之间的基因差异也就越来越大。

湿地狮子的出现对狮子的保护工作有何启发?

在19世纪,整个非洲大约生活着100万只狮子,但是如今仅剩下2万多只。狮子数量下降的最主要原因是栖息地的大面积丧失和人为过度猎杀。

随着人类社会的不断发展,为了支撑更多增长的人口,人类大量侵占了狮子的栖息地,并将狮子的栖息地分割成一个又一个的“孤岛”。在每一片“孤岛”中,包含的猎物、水源及适宜的栖息地面积十分有限,无法支撑更多的狮子个体生存。除此之外,处于“孤岛”之中的狮子,由于无法与外界的狮子交流,这样就增加了它们近亲繁殖的风险,进而给脆弱的狮子群体带来更大的生存压力。

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​图:湿地狮母狮从容不迫地带着幼崽过河

由于人类对环境造成了不可挽回的破坏,这样我们就很容易以为狮子种群的分散是由于人类原因造成的。为了弥补“人类犯下的过错”,保持狮子种群的连通性,让各个种群之间的基因交流不受到阻碍,非洲的一些动物保护工作者通常会采取一些措施,比如:清除不同狮子种群之间的障碍,连接狮子种群;甚至在某些情况下,会把部分狮子个体从一个种群人为地迁移到另一个种群,以减少近亲繁殖。

但是,如果不弄清问题的根本所在,类似这样的一些人类“自以为是”的措施有时会出错,并给狮子的生存带来更多的麻烦

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​图:一个旱地狮子的狮群

比如,生活在卡拉哈里沙漠草原上的旱地狮子和生活在奥卡万戈三角洲湿地的湿地狮子,虽然相隔仅500千米左右,但导致它们分离的主要原因并不是人类,而是远古时期气候的变化。一旦动物保护工作者将其中一个种群的狮子个体转移到另一个种群中,由于它们已经适应了独特的自然环境,将对新的环境无法适应,进而难以生存下去。这样一来,这些“保护措施”将适得其反。

遵循动物的适应性进化,保留不同狮子种群的自然差异​

针对湿地狮子和旱地狮子的基因及栖息地差异的研究告诉我们:有时候自然界中的一些独特动物群体的生存模式,可能不是人为因素导致的,或许是适应性进化的结果——动物在分支发展过程中,局部结构和功能发生了变化,以适应特殊的环境,所以不同的物种乃至不同的种群存在于各自特定的区域。

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​图:湿地狮子已经适应了湿地的生存环境

因此,湿地狮子和旱地狮子的自然差异需要保留,它们独特的适应性对它们的生存至关重要。如果想使狮子这种大型猫科动物长期地蓬勃发展下去,就必须要保留这种独特性和多样性,贸然地移动它们只会降低它们在不断变化的环境中的生存能力。人类可以采取一些措施,帮助狮子提高在特定栖息地类型中生存的机会,这或许是目前最好的保护策略。

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